Culture, Health, and Wellness: Our Cultural Heritage Affects How We Take Care of Ourselves

Yvette Cabrera, Librarian, International Languages Department,
Dr. Hazly and participants pose in front of 5th Street entrance of Central Library

Some of the things that first come to mind when we think of culture are the languages, religions, foods, and arts that are a part of the traditions of a specific group of people. But culture is much more than the cuisine and music associated with a particular population. Anthropologist James Spradley defined culture as "the acquired knowledge people use to interpret experiences and generate behavior." Culture also includes the beliefs, values, attitudes, and meanings we assign to things and events in our lives and the decisions based on our outlook. Our culture also influences the choices we make about our health and wellbeing.

"The cultures that we identify with play a major part in how we take care of ourselves mentally and physically. Culture is the lens through which we see and interact with the world and ourselves. It is our way of life," states Dr. Desmonette Hazly, Integrative Health Specialist. "Our beliefs, experiences, customs, and traditions inform how we address our health and prevent and treat mental and physical illnesses. It should follow that our approach to healthcare and wellbeing includes a cultural point of view."

Dr. Hazly's background in medical social work has provided her with opportunities to work with multicultural communities locally and internationally on many global health and wellness issues. She sought specialized training and education to work cross-culturally to address challenging public health concerns that so many communities face. Under the guidance of Dr. Elizabeth Trejos-Castillo, the founder and director of the nation's first graduate Cross-Culture Studies program at Texas Tech University, Dr. Hazly developed her unique approach to culturally inclusive community health and wellness.

"Many of the popular and mainstream health approaches we now see in exercise, stress management, and healthy meal planning are deeply rooted in the traditions and customs of various cultures around the world," states Dr. Hazly. She continues, "most people are not aware of the cultural influences that have shaped our current health and wellness methods. Unfortunately, the origins of these practices are not usually acknowledged, and many cultures are not credited for their contributions to modern medicine and our current health and wellness approaches and methodologies. Our multicultural communities need to know how their cultures fit into public healthcare strategies that will improve and maintain their health."

In collaboration with the Language Department at Central Library, Comunidades Indígenas en liderazgo (CIELO), Eastmont Community Center, the Garment Worker Center, and Wellness, Dr. Hazly developed a culturally inclusive health education workshop series for the Indigenous community. Equipped with the Lifestyle and Mind-Body Medicine training that she received from the Institute of Lifestyle Medicine at Harvard Medical School, Dr. Hazly customized the series by "combining familiar customs and traditions of the Indigenous community with evidence-based Lifestyle and Mind-Body Medicine research that validates preventive health and wellness practices from other cultures." The summer program was the first of its kind, and the workshops were taught in English and Spanish. They were also translated into the Indigenous languages of Kich'e and Q'anjob'al by Alba Gonzalez and Aurora Pedro, managers at CIELO.

Comunidades Indígenas en liderazgo (CIELO) describes their organization as "an Indigenous women-led non-profit organization that works jointly with Indigenous communities residing in Los Angeles. One of our priorities is to fight for social justice through a cultural lens. Our fight for social justice includes ending gender-based violence, providing language access rights, cultural preservation, and reproductive justice. CIELO is a link, a resource, and a liaison for migrant Indigenous communities residing in Los Angeles."

CIELO is one of the few nationwide organizations that provide services specifically for the Indigenous community. "Information isn't readily accessible to Indigenous communities due to either institutions or governments not recognizing our languages, our Indigeneity, and culture. These communities deserve the same access to information about health and wellness," states Aurora Pedro of CIELO. She adds, "It is also important to recognize the diversity of Indigenous culture and world view which helps build rapport and find a plan that works for members belonging to Indigenous communities." Los Angeles is the home to one of the largest Indigenous populations. Presenting culturally inclusive health education in Indigenous languages at the Central Library was important to the community on many levels. Aurora explains, "This builds trust for people as more people can attend, they can bring their coworkers/friends, and they feel like they belong. They also will gain trust by visiting the location where additional resources are available for their families and children. Providing this information in Indigenous languages communicates to the community that these resources are available in their language."

Having health education workshops that included evidence-based confirmation of the effectiveness of some of the Indigenous cultural practices was also very meaningful for the attendees. "One of the things that stood out to me was when Dr. Hazly mentioned that this medicine, like herbs, are traditional to our regions and culture," states Alba Gonzalez from CIELO. Dr. Hazly often discusses the history of traditional medicine and talks about how it is incorporated into modern medicine and healthcare. "Dr. Hazly explained how traditional medicine is studied in these areas, extracted, and then reformatted into something they can sell back to us. This explanation helped everyone there understand that their medicine was valid. It was very impactful."

The workshop series was well-attended, and a graduation was held at the library. Participants in the series received certificates and roses to celebrate an important milestone in their community. More Indigenous health education programs are planned in the future in collaboration with CIELO. Dr. Hazly is dedicated to ensuring that culturally inclusive mental and physical health services are provided in diverse communities and that preventive and interventive health education is taught from a culturally relevant perspective.

The culturally inclusive approach that Dr. Hazly uses to teach integrative health and wellness has not gone unnoticed. The Los Angeles County Department of Mental Health Underserved Cultural Communities Unit has contracted Dr. Hazly to introduce her Lifestyle and Mind-Body Medicine throughout Los Angeles County. She will collaborate with the LAPL and the Los Angeles County Library to introduce her multilingual health education program to communities throughout Southern California. Dr. Hazly believes that "if we want everyone in our communities to be healthy and well, we must provide health education and services that acknowledge and respect who people are and include a cultural perspective as a standard practice of care."

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Cultura, salud y bienestar: nuestro patrimonio cultural afecta la forma en que nos cuidamos

Algunas de las cosas que primero nos vienen a la mente cuando pensamos en cultura son los idiomas, las religiones, las comidas y las artes que forman parte de las tradiciones de un grupo específico de personas. Pero la cultura es mucho más que el tipo de cocina y música asociada con una población en particular. El antropólogo James Spradley definió la cultura como “el conocimiento adquirido que las personas utilizan para interpretar experiencias y generar comportamientos." La cultura también incluye nuestras creencias, valores, actitudes y significados que asignamos a las cosas y eventos de nuestras vidas y las decisiones que se toman en función de nuestra perspectiva. Las decisiones que tomamos sobre nuestra salud y bienestar también están influenciadas por nuestra cultura.

“Las culturas con las que nos identificamos juegan un papel importante en cómo nos cuidamos mental y físicamente. La cultura es el lente a través del cual vemos e interactuamos con el mundo que nos rodea y con nosotros mismos. Es nuestra forma de vida", afirma la Dra. Desmonette Hazly, especialista en salud integrativa. "Nuestras creencias, experiencias, costumbres y tradiciones informan cómo elegimos abordar nuestra salud y prevenir y tratar enfermedades físicas y mentales. De ello se deduce que nuestro enfoque de la atención sanitaria y el bienestar incluye un punto de vista cultural".

La experiencia de la Dra. Hazly en el campo social médico le ha brindado oportunidades para trabajar con comunidades multiculturales a nivel local e internacional en muchos temas de salud y bienestar global. Buscó activamente capacitación y educación especializada para trabajar interculturalmente y abordar los desafiantes problemas de salud pública que enfrentan tantas comunidades. Bajo la dirección de la Dra. Elizabeth Trejos-Castillo, fundadora y directora del primer programa de posgrado de Estudios Interculturales del país en la Universidad Tecnológica de Texas, la Dra. Hazly desarrolló su propio enfoque único hacia la salud y el bienestar comunitario culturalmente inclusivo.

"Muchos de los enfoques de salud populares y convencionales que vemos ahora en el ejercicio, el manejo del estrés y la planificación de comidas saludables están profundamente arraigados en las tradiciones y costumbres de diversas culturas de todo el mundo", afirma la Dra. Hazly. Y continúa: “la mayoría de las personas no son conscientes de las influencias culturales que han dado forma a nuestros métodos actuales de salud y bienestar. Desafortunadamente, el origen de estas prácticas no suelen reconocerse y a muchas culturas no se les atribuye el mérito de las contribuciones que han hecho a la medicina moderna y a nuestros enfoques y metodologías actuales de salud y bienestar. Nuestras comunidades multiculturales necesitan saber cómo encajan sus culturas en las estrategias de atención de salud pública que mejorarán y mantendrán su salud".

En colaboración con el Departamento de Idiomas de la Biblioteca Central de LAPL, Comunidades Indígenas en liderazgo (CIELO), Eastmont Community Center, Garment Worker Center y Wellnest, la Dra. Hazly desarrolló una serie de talleres de educación de salud culturalmente inclusivos para la comunidad indígena. Equipada con la formación en Medicina de Estilo de Vida y Mente-Cuerpo que recibió del Instituto de Medicina de Estilo de Vida de la Facultad de Medicina de Harvard, la Dra. Hazly personalizó la serie "combinando costumbres y tradiciones familiares de la comunidad indígena con estilos de vida y mente-cuerpo basados ​​en evidencia en medicina que valida prácticas preventivas de salud y bienestar de otras culturas". El programa de verano fue el primero de su tipo y los talleres se impartieron en inglés y español y también fueron traducidos a las lenguas indígenas kich’e y q’anjob’al por Alba González y Aurora Pedro, gerentes de CIELO.

Comunidades Indígenas en liderazgo (CIELO) describe su organización como “una organización sin fines de lucro dirigida por mujeres indígenas que trabaja en conjunto con comunidades indígenas que residen en Los Ángeles. Una de nuestras prioridades es luchar por la justicia social a través de una lente cultural. Nuestra lucha por la justicia social incluye poner fin a la violencia de género, brindar derechos de acceso al idioma, preservación cultural y justicia reproductiva. CIELO es un vínculo, un recurso y un enlace para las comunidades indígenas migrantes que residen en Los Ángeles."

CIELO es una de las pocas organizaciones en el país que brinda servicios específicamente para la comunidad indígena. "Información no es fácilmente accesible para las comunidades indígenas debido a que las instituciones o los gobiernos no reconocen nuestros idiomas, nuestra indigenidad y cultura. Estas comunidades merecen el mismo acceso a información sobre salud y bienestar", afirma Aurora Pedro de CIELO. Agrega que "también es importante reconocer la diversidad de la cultura y la visión del mundo indígenas, lo que ayuda a establecer una buena relación y encontrar un plan que funcione para los miembros que pertenecen a las comunidades indígenas".

Los Ángeles es el hogar de una de las poblaciones indígenas más grandes. Poder presentar educación sobre la salud, culturalmente inclusiva en lenguas indígenas en la Biblioteca Central fue importante para la comunidad en muchos niveles. Aurora explica: “Esto genera confianza en las personas, ya que pueden asistir más personas, pueden traer a sus compañeros de trabajo o amigos y sienten que pertenecen. También ganarán confianza al visitar el lugar donde hay recursos adicionales disponibles para sus familias e hijos. Proporcionar esta información en lenguas indígenas le deja saber a la comunidad que estos recursos están disponibles en su lengua”.

Realizar talleres de educación de salud que confirman la efectividad de las prácticas culturales indígenas fue muy significativo para los asistentes. "Una de las cosas que más me llamó la atención fue cuando la Dra. Hazly mencionó que este medicamento, al igual que las hierbas, es tradicional de nuestras regiones y cultura", afirma Alba González de CIELO. La Dra. Hazly a menudo analiza la historia de la medicina tradicional y habla sobre cómo se incorpora a la medicina y la atención médica moderna. "Dra. Hazly explicó cómo se estudia la medicina tradicional en estas áreas, cómo se extrae y luego se reformatea para convertirla en algo que puedan vendernos. Esta explicación ayudó a todos los presentes a comprender que su medicamento era válido. Fue muy impactante".

La serie de talleres tuvo una gran asistencia, se llevó a cabo una graduación en la biblioteca y los participantes de la serie recibieron certificados y rosas para celebrar. Hay más programas de educación planificados en el futuro en colaboración con CIELO. La Dra. Hazly se dedica a garantizar que se brinden servicios de salud física y mental culturalmente inclusivos en comunidades diversas y que se imparta educación de salud preventiva e interventiva desde una perspectiva culturalmente relevante.

El enfoque culturalmente inclusivo que utiliza la Dra. Hazly para enseñar salud y bienestar no ha pasado desapercibido. La Unidad de Comunidades Culturales Desfavorecidas del Departamento de Salud Mental del Condado de Los Ángeles ha contratado a la Dra. Hazly para presentar su Medicina de Estilo de Vida en todo el condado de Los Ángeles. Colaborará con LAPL y la biblioteca del condado de Los Ángeles para presentar su programa multilingüe de educación sanitaria a las comunidades de todo el sur de California. La Dra. Hazly cree que "si queremos que todos en nuestras comunidades estén sanos y bien, debemos brindar educación y servicios de salud que reconozcan y respeten quiénes son las personas e incluyan una perspectiva cultural como una práctica estándar de atención".

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